Acolchado de picon
Típico acolchado canario de picón. Foto: ecoladera.blogspot.com

Por María Martín Francisco. Ingeniera Técnica Agrícola, especialista en hortofruticultura y jardinería agroecológica.

El acolchado o mulching es una cubierta protectora que se extiende sobre el suelo con diferentes objetivos, que van desde dar protección a proporcionar una estética determinada. Como protección crea una barrera física evitando las plantas no deseadas, caracoles e insectos dañinos; y como estética da un aspecto de limpieza, orden y armonía.
• Protege el suelo, y los microorganismos que viven en él, de las condiciones climáticas adversas, extremada insolación, erosión por la acción del viento o la lluvia intensa, etc.
• Ayuda a mantener la temperatura en la zona de las raíces, da frescor en verano y calor cuando las temperaturas bajan.
• Regula la evaporación del agua porque proporciona sombra al suelo, y mantiene un grado de humedad muy necesario para las plantas.
• En el caso de que el material usado sea orgánico, puede colaborar de forma beneficios al descomponerse y sumarse al nivel de fertilidad,
al formar humus o aumentar la microbiología del suelo.

Hay diversos tipos de acolchado, según la materia prima de origen:

Orgánicos:
• Paja
• Restos de poda triturados.
• Serrín.
• Hojas secas.
• Cortezas desmenuzadas.
• Hierbas o restos de céspedes.
• Pinocha o pinillo.

Inorgánicos:
• Picón.
• Grava.
• Piedra de rio.
• Otros materiales:
• Plásticos biodegradables o plásticos derivados del petróleo.
• Transparentes, blancos o negros.
• Restos de materiales textiles.

¿Cómo podemos hacerlo?
La mejor forma de realizar el acolchado es con el suelo húmedo, libre de plantas no deseadas, y después de allanar el terreno y eliminar las piedras de mayor tamaño. Incorporamos más o menos abono o materia orgánica, dependiendo del acolchado que se vaya a utilizar, y en su caso también montaremos el riego. La cantidad debe ser suficiente para cubrir toda la superficie y, dependiendo del tipo de material empleado, de no menos de 5 cm de espesor (para asegurar que las nuevas semillas que lleguen no tomen contacto con el suelo y enraícen) y no superior a los 10 cm, propiciando la aireación y evitando
la compactación del suelo.

Si utilizamos material vegetal triturado, debemos evitar que el grosor no sea demasiado fino para que tarde más en descomponerse y dure más tiempo su función. Lo que nos ayuda a decidir entre un sustrato u otro son las características físicas y químicas que nos pueden proporcionar cada uno de ellos, para el cultivo elegido y el tipo de suelo y lo que queremos conseguir desde el punto de diseño, color,
textura, etc. Así por ejemplo, en suelos con características básicas podemos utilizar pinocha (acículas de pino) porque acidifica el suelo cuando se descompone; en suelos que tienden a la compactación, se le puede añadir paja o restos triturados que ayudan a la aireación, etc. Si por el contrario no queremos que el acolchado afecte al resultado de un cultivo, el material ideal aconsejado puede ser el plástico (biodegradable o no), que se puede retirar fácilmente entre una campaña de cultivo y otra; y en muchos casos lo podremos volver a reutilizar una vez recogidala cosecha.

El uso de acolchados es muy habitual en agricultura ecológica, porque además muchos de ellos al descomponerse añaden sustancias repelentes para muchas plagas, parásitos y microorganismos patógenos productores de enfermedades, como los hongos. También proporcionan barreras físicas que impiden que babosas, caracoles, milpiés, etc. puedan acceder a los frutos u hojas de las plantas. También lo utilizamos mucho en diseño del jardín, pudiendo combinar distintos tipos de sustratos y obtener juegos de colores, formas, delimitar espacios, texturas, márgenes etc. Lo ideal, desde un punto de visto ecológico, es utilizar siempre que se pueda, acolchados de materiales propios del entorno cercano: por ejemplo, en el caso de Canarias es muy usado el picón que además transforma el paisaje dando una identidad propia.

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